LIDERES EN CONSERVACIÓN DEL AGUA

Dallas, Texas— Alrededor de mil personas llegan a Texas cada día, atraídas por empleos, casas de nueva construcción y otras oportunidades. Pero en un estado donde la sequía prolongada es una condición regular, los funcionarios están luchando para asegurar que puedan saciar la sed de todos.

Los expertos en agua están tratando de determinar cuán “resistente” es la infraestructura de agua del estado para mantener segura el agua potable que fluye a través de los grifos. Hay indicios de que el sistema es más frágil de lo que se pensaba: después del huracán Harvey en 2017, más de 200 sistemas públicos de agua cerraron o advirtieron a los clientes que hiervan el agua del grifo. 

Meses después, tres mil 700 texanos todavía no tenían acceso a agua potable segura. Antes de esa tormenta, 30 ciudades en 2013 estaban a seis meses de quedarse sin agua debido a que una sequía continuó afectando al estado.

“El estado está creciendo tan rápido que estamos constantemente poniéndonos al día cuando se trata de construir suministros de agua resistentes”, dijo Robert Mace, director ejecutivo del Centro Meadows para el Agua y el Medio Ambiente en la Universidad Estatal de Texas. 

“La pregunta es: cuando lleguen los malos tiempos, ¿habrá suficiente agua para todos?”, agregó Mace.

A medida que el planeta se calienta y los patrones climáticos se vuelven más extremos, las sequías, así como las inundaciones, en el estado generalmente han empeorado. Mientras tanto, se espera que la población del estado se duplique para 2050 a más de 50 millones de personas.

Algunas ciudades de Texas son vistas como modelos en la planificación con años de anticipación para que los suministros fluyan a los clientes. 

El Paso, que tiene alrededor de 700 mil personas viviendo en una región desértica que obtiene sólo 9 pulgadas (23 centímetros) de lluvia al año, recibe grupos internacionales que desean aprender más sobre instalaciones innovadoras como la planta de desalinización más grande del interior de los Estados Unidos. 

San Antonio lanzó su propia planta de desalinización en 2017 y el próximo año tiene la intención de comenzar a importar agua de un campo de pozos a 140 millas (225 kilómetros) de distancia, lo que otorga al área una docena de fuentes diferentes de agua para unos 2.5 millones de personas.

Pero los proyectos de gran envergadura en Texas y un mayor impulso para la planificación a largo plazo –el estado actualiza cada cinco años su estrategia de agua basada en una perspectiva de 50 años– se enfrentan directamente a la infraestructura definida por las líneas de agua que envejecen, las plantas tratadoras obsoletas y dependencias del agua más pequeñas enfocadas en sus propios intereses en lugar de los regionales.

Estos y otros factores estaban en juego cuando las ciudades y servicios públicos de Texas emitieron 1,550 avisos para hervir el agua en 2015, un aumento de los 1,100 que se hicieron en 2012 y 650 en 2008, según la Comisión de Calidad Ambiental de Texas.

Tales problemas no se vuelven más fáciles cuando las lluvias disminuyen.

“En realidad nos estamos rezagando y acercando al grande, la repetición del récord de sequía”, dijo Mace.

En el 2002, a Texas le faltaban 2.4 millones de acres-pie para satisfacer las demandas de agua en el momento de mayor sequía, dijo, y ahora el estado está rezagado con 4.7 millones de acres-pie. Un acre-pie equivale a 1 pie (0.3 metros) de agua en un acre de tierra.

Las comunidades más pequeñas “son las que realmente están luchando”, dijo Mace. Muchos no tienen la base de clientes para pagar un suministro de agua renovado sin un aumento sustancial en las facturas de agua. También son el hogar de servicios públicos que, según los expertos, son reacios a los riesgos y reacios a adoptar nuevas tecnologías.

Robert Paterson, profesor asociado de la Universidad de Texas con experiencia en gestión del crecimiento y desarrollo comunitario sostenible, dijo que Texas va atrás de otros estados cuando se trata de una amplia planificación regional que incorpora las necesidades de agua, el uso de la tierra y otros objetivos. Como señala Paterson, las cuencas hidrográficas no se preocupan por los límites.

“Tener todo fragmentado de ciudad a ciudad es realmente problemático y un gran desperdicio”, dijo Paterson.

Su sentimiento no se pierde en la Junta de Desarrollo del Agua de Texas. La agencia, que coordina la planificación y estrategia del agua en Texas, recientemente modificó su enfoque al no basar la estrategia a largo plazo en los límites políticos o de la ciudad, según Temple McKinnon, su director de Uso, Proyecciones y Planificación del Agua. El enfoque ahora está en las necesidades y proyecciones de los proveedores de agua.

“La conversión a la planificación basada en servicios públicos ha sido un esfuerzo hercúleo”, reconoció McKinnon.

El trabajo no es más fácil para los proveedores de agua, que los expertos dicen que deben juntar el dinero necesario para entregar una cantidad abundante de agua potable y segura, a través de programas de conservación, agua subterránea y agua de superficie, depósitos, reutilización del agua y otros medios.

“No hay una bala de plata, más como una ametralladora de plata, en el sentido de muchas estrategias diferentes que pueden emplearse para satisfacer las demandas del estado”, dijo Mace.